Marte: el agua líquida permaneció más tiempo de lo esperado: el agua subterránea podría haber estado cerca de la superficie ya en la era moderna de Marte

Agua tardía: Marte puede haber tenido agua líquida durante más tiempo de lo que se pensaba. El rover chino Zhurong encontró evidencia de esto mientras analizaba rocas en la llanura marciana Utopia Planitia. Allí identificó costras minerales de silicatos y sulfatos hidratados, que debieron haberse formado por el ascenso de aguas subterráneas salinas. Esto significa que ha habido agua líquida en las profundidades de Marte en este punto durante los últimos 1800 millones de años.

En los primeros días, Marte era más hospitalario de lo que es hoy, con lagos, ríos y tal vez incluso un océano. Sin embargo, todavía hay debate sobre cuánta agua líquida existió realmente en el planeta rojo y cuánto duró. Según las suposiciones actuales, después del cambio climático hace unos 3500 millones de años, ya no había depósitos permanentes de agua líquida en la superficie de Marte. Con el inicio del período amazónico hace unos 1.800 millones de años, es posible que incluso las fuentes de agua temporales se hayan secado por completo.

Llanura de la utopía
El lugar de aterrizaje del rover Jurong en el sur de Utopia Plain. © NASA/JPL

¿O todavía no lo es? Según algunas hipótesis, incluso en la era moderna marciana fría y seca, el agua de los respiraderos hidrotermales u otras fuentes de agua subterránea caliente podría salir a la superficie al menos ocasionalmente. Prueba de ello son los cauces de los ríos que cortan las capas más jóvenes de las rocas.

Dos tipos diferentes de piedras.

El rover chino Zhurong ahora podría encontrar signos adicionales de tal agua “tardía”. Fue desplegado en mayo de 2021 por la misión marciana Tianwen-1 al sur de la llanura de Utopía Planitia, el sumidero de impacto más grande del Planeta Rojo. Durante los 92 días de su misión marciana, el rover utilizó seis instrumentos científicos para estudiar la morfología, la mineralogía, la estructura de la superficie y la distribución del hielo alrededor del lugar de aterrizaje. Yang Liu del Centro Nacional de Investigación Espacial en Beijing y sus colegas analizaron los datos.

En consecuencia, hay dos tipos diferentes de rocas en el lugar de aterrizaje del rover. El primero incluye rocas de basalto oscuro que se cree que provienen de capas más antiguas y profundas. Por otro lado, el segundo tipo de piedra tiene un color claro, y algunas de las piezas más oscuras también tienen una pátina clara. La corteza de color claro también suele ser escamosa y escamosa, y se remonta al período amazónico, según la investigación, lo que significa que tiene menos de 1.800 millones de años.

Costras de silicatos hidratados y sulfatos

Sin embargo, es importante tener en cuenta que el análisis espectroscópico de la roca ligera mostró que contiene minerales hidratados, minerales que tienen agua en su estructura y generalmente se forman en la Tierra en presencia de agua líquida. Según Liu y sus colegas, las características espectrales de las rocas marcianas pueden coincidir con las de los silicatos y sulfatos hidratados, así como con el yeso.

Dado que las capas claras se formaron parcialmente alrededor de los núcleos oscuros, sugieren que se trata de un tipo de corteza dura, una corteza dura formada por la precipitación de minerales del agua de los poros de las rocas. En el caso de la corteza marciana, los investigadores sospechan que se formó cuando la salmuera subió bajo tierra durante las fases del nivel freático más alto. Luego se formaron costras de minerales de sal, donde la evaporación de la superficie cercana aumentó aún más la salinidad de esta agua de poro.

formación de costras
Un posible escenario para la formación de costras de roca hidratada en Marte. © Liu et al./ Avances científicos, CC-by-nc 4.0

Volcanes o fases cálidas climáticas

Según los científicos, las costras minerales marcianas sugieren que las aguas subterráneas poco profundas ya existían en el período amazónico. Este se elevó lo suficientemente alto, al menos temporalmente, para infiltrarse en el regolito y conducir a la formación de costras de durio. “Estas observaciones muestran que la actividad del agua en Marte ha durado mucho más de lo que se pensaba”, escriben Liu y su equipo.

Ven el calentamiento debido a la actividad volcánica como posibles razones de esta aparición tardía de agua líquida, así como fases climáticas cálidas temporales debido al bamboleo del eje marciano. En el curso de la historia marciana, cambió repetidamente su orientación en más de una docena de grados y, por lo tanto, también afectó la radiación solar regional. Durante uno de estos períodos interglaciales, la parte sur de la Llanura Utópica y otras áreas pueden haber experimentado al menos temperaturas intermitentes en las que el agua subterránea salina permanece líquida.

¿Agua para los futuros astronautas marcianos?

Sin embargo, los nuevos resultados también tienen implicaciones potenciales para futuras misiones tripuladas a Marte: “El sitio de aterrizaje de Zhurong y otras regiones de las llanuras del norte pueden contener cantidades significativas de agua utilizable en forma de minerales hidratados y hielo subterráneo que se utilizará en el futuro. exploración de Marte. como un recurso sobre… -un lugar”, enfatiza el equipo de investigación. (Scientific Advances, 2022; doi:10.1126/sciadv.abn8555)

Fuente: Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia (AAAS).

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